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Un gioco online per migliorare Crispr
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dnaAppassionati di rompicapo di tutto il mondo, da Stanford arriva una nuova sfida per voi. I biologi molecolari stanno cercando una soluzione per controllare l’ormai famoso sistema di editing del dna Crispr-Cas9. Quando si parla di modificare organismi viventi affidarsi alla sorte e sperare che tutto vada per il verso giusto non è accettabile: i ricercatori hanno bisogno del vostro aiuto per creare una molecola di rna che funga da interruttore di Crispr, per attivarlo e disattivarlo quando necessario. A questo scopo è stato creato su Eterna il gioco online OpenCRISPR.

Secondo Howard Chang, direttore del Centro Personal Dynamic Regulomes a Stanford, chiunque può giocare a OpenCRISPR, basta avere una buona connessione a internet, interesse e tempo da dedicare alla risoluzione del puzzle.

“Le idee grandi possono venire da chiunque. Questo è anche un esperimento di democratizzazione della scienza”, ha detto Chang. “Molte persone hanno talenti nascosti che non conoscono nemmeno. Questa potrebbe essere la loro chance. Forse c’è qualcuno là fuori che è un brillante biochimico, e nemmeno lo sa”.

Crispr-Cas9
Crispr-Cas9 è un sistema per modificare il dna delle cellule derivato dai batteri. È stato scoperto negli anni ’80, quando ci si rese conto che alcuni batteri come E.coli avevano sviluppato un modo per difendersi dalle aggressioni dei virus: quando un virus infetta un batterio, quest’ultimo può copiare e incorporare segmenti del dna virale nel proprio genoma, creando Crispr cioè clustered regularly interspaced short palindromic regions. Questa sorta di sistema immunitario costituisce una memoria delle precedenti infezioni e, un po’ come i nostri anticorpi, consente ai batteri in caso di un nuovo attacco di riconoscere il genoma virale e, grazie all’enzima Cas9, eliminarlo.

Nel 2012 gli scienziati hanno trovato il modo di modificare qualsiasi sequenza di dna delle cellule introducendo al loro interno Crispr, Cas9 e molecole di rna che fungessero da guida del sistema taglia e cuci verso i geni target.

L’introduzione di Crispr è stata una rivoluzione nelle tecniche di editing genomico ma c’è un problema: i ricercatori non sono ancora in grado di controllare il funzionamento di Crispr, non possono accenderlo e spegnerlo a piacimento.

OpenCRISPR
Lo scopo del gioco inventato dai ricercatori di Stanford è quello di progettare molecole di rna “guida” che fungano anche da interruttori del sistema Crispr. Queste molecole virtuali devono, dunque, rispondere a certi requisiti per essere corrette nella forma e potenzialmente efficaci nella realtà: l’rna deve essere specifico per una certa sequenza di dna, deve essere riconosciuto da Crispr, deve condurre il sistema Crispr-Cas9 al gene target e – non da ultimo – deve possedere una sorta di “tasca” di riconoscimento per piccole molecole che diano il segnale di attivazione del processo.

Come tutti i giochi, anche OpenCRISPR prevede diversi livelli di difficoltà: i giocatori potranno accumulare punti, acquisire competenze e passare di livello. I migliori poi potrebbero vedere realizzate in laboratorio le proprie creazioni e ricevere un feedback sulla loro effettiva validità in vitro, con la possibilità di interagire con i ricercatori per migliorare il progetto di molecola.

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